«No es un sprint», insisten los marines ucranianos. «Es una maratón»


EN LAS LÍNEAS DEL FRENTE, sur de Ucrania – Tienen equipos de la OTAN y entrenamiento occidental.

Algunos tienen comandantes que hablan inglés, algo inusual en el ejército ucraniano, e incluso un capellán evangélico con acento estadounidense.

«Nunca estoy cansado, estoy en los marines ucranianos«, bromea Oleksandr, de 28 años, comandante de batallón de la 37ª Brigada de Marines.




Un capellán de la 37ª Brigada de Marines unge a soldados tras una oración conjunta en el sur de Ucrania. Fotografías de Diego Ibarra Sánchez

Sentado a la sombra frente a una cabaña cercana a la línea del frente, se mostraba decididamente positivo.

«Creo que va bien».

En los últimos meses, nueve brigadas ucranianas, 36.000 soldados en total, han recibido entre cuatro y seis semanas de entrenamiento en combate con armas combinadas, una forma sincronizada de luchar que algunos pensaban que les permitiría encabezar otra derrota del ejército ruso, como en Kharkiv el año pasado.

La brigada disparando hacia las posiciones rusas. Fotografías de Diego Ibarra Sánchez


La brigada disparando hacia las posiciones rusas. Fotografías de Diego Ibarra Sánchez

Pero algunas brigadas sufrieron grandes pérdidas en las fases iniciales de la contraofensiva de este verano, luchando por avanzar contra las formidables defensas rusas.

Al menos una nueva brigada quedó tan debilitada por las bajas que fue retirada del campo de batalla para reconstruirse.

La mayor parte de los combates han permanecido ocultos a la vista de los medios de comunicación desde el inicio de las operaciones a principios de junio.

Pero a los reporteros de The New York Times se les permitió visitar varias brigadas de marines -dos de ellas recién formadas- que están operando en una parte del frente sur para escuchar de boca de las propias tropas su papel en la contraofensiva.

Médicos atendiendo a un marine de la 37ª brigada la semana pasada que acababa de perder un pie en la explosión de una mina en el sur de Ucrania. Fotografías de Diego Ibarra Sánchez


Médicos atendiendo a un marine de la 37ª brigada la semana pasada que acababa de perder un pie en la explosión de una mina en el sur de Ucrania. Fotografías de Diego Ibarra Sánchez

Las nuevas brigadas ucranianas, adiestradas y equipadas según los estándares de la OTAN, tienen un aspecto diferente al de muchas otras unidades ucranianas.

Estos marines llevan ahora fusiles de asalto americanos M4 y conducen Humvees, que han repintado, cambiando el marrón desértico de los vehículos tan a menudo visto en Afganistán e Irak por un verde intenso para cubrirse mejor en la exuberante campiña ucraniana.

«No esperaba que nos pasaríamos a las armas de la OTAN tan pronto», dijo Ukrop, de 23 años, comandante de una compañía de la 38ª Brigada de Marines que, como todos los marines entrevistados para este artículo, sólo dio su nombre de pila o indicativo de llamada, de acuerdo con el protocolo militar.

Observó cómo hombres de su unidad cargaban dos cohetes guiados por láser en un lanzador situado en la parte trasera de un Humvee para una misión de tiro.

«Es un gran sistema nuevo y también tenemos vehículos nuevos», añadió.

Las nuevas brigadas están formadas por reclutas, recién salidos de la instrucción básica tras ser llamados a filas o alistarse voluntariamente este año.

Sus comandantes son en su mayoría combatientes experimentados, y algunos, como Oleksandr, teniente coronel, que ha completado la formación de oficial en Estados Unidos, son oficiales de carrera.

Todos tienen un fuerte sentido de la urgencia – «Tenemos que hacerlo rápido», dijo uno-, pero también advirtieron de que la lucha sería larga y dura.

«Mucha gente pensaba que sería muy rápido y que en otoño estaríamos en Crimea», dijo Oleksandr, el comandante del batallón.

«Pero cada metro de la línea de árboles es muy difícil».

«No es un sprint», añadió.

«Es una maratón».

Bajas

El ejército ucraniano no da a conocer las cifras de muertos y heridos, pero Oleksandr reconoció que su brigada había sufrido muchas bajas en los primeros días de la contraofensiva en junio, cuando sus tropas se toparon con campos de minas y sufrieron el ataque de la artillería y los ataques aéreos rusos.

No insistió en los combates, pero dijo que para muchas de sus tropas era la primera vez que entraban en combate y una introducción brutal.

«He perdido mucho», dijo, «y algunos de los nuevos están mentalmente destrozados».

En cuanto a la destrucción de tanques y vehículos blindados, se encogió de hombros como una consecuencia normal de la guerra.

Estas graves pérdidas iniciales provocaron recriminaciones públicas en Ucrania, sobre todo por parte de un popular soldado y bloguero, Valerii Markus, que escribió un post en Facebook en el que acusaba a sus oficiales superiores de incompetencia y de despreocupación por la moral de los soldados.

El máximo comandante de Ucrania, el general Valeriy Zaluzhny, también se pronunció, reprendiendo a los aliados de la OTAN por esperar que Ucrania tuviera éxito en una operación sin superioridad aérea, algo que ellos mismos nunca habrían contemplado intentar.

Los soldados del frente culparon a los mandos de haber empujado a la batalla a reclutas inexpertos y de haber utilizado unidades sin experiencia para encabezar la contraofensiva.

Otros criticaron lo inadecuado de unas pocas semanas de entrenamiento básico en varios países de la OTAN.

Unos pocos se quejaron de que algunos de los vehículos occidentales eran inadecuados para la tarea.

En concreto, señalaron a los MaxxPros norteamericanos, vehículos blindados que fueron diseñados para luchar contra una contrainsurgencia y no para enfrentarse a la potencia de fuego del ejército ruso.

Oleksandr dijo que había discutido a menudo con sus instructores en Estados Unidos.

«Ellos lucharon en Afganistán e Irak, y el enemigo allí no es como los rusos», dijo.

Pero los oficiales ucranianos dijeron que no tenían más remedio que entrenar reclutas porque sus tropas experimentadas estaban tan escasas a lo largo de la línea del frente que no podían permitirse retirarlas.

Los marines se cuidaron de no juzgar la actuación de los demás en los primeros asaltos de la contraofensiva.

«Uno puede desorientarse en la batalla», dijo Ukrop.

«Puede cundir el pánico. La gente comete errores».

Las fuerzas ucranianas también pueden haber estado escasas de personal, dijo.

Las grandes pérdidas no fueron una sorpresa para ellos.

La mayoría de los comandantes dijeron que habían visto unidades, incluidas las suyas, diezmadas en ocasiones durante los últimos 16 meses de combates.

Oleksandr dijo que las bajas fueron tan elevadas durante la contraofensiva en Kherson el año pasado que se había visto obligado a reemplazar a los miembros de su unidad tres veces.

Defensas

Mientras los militares ucranianos entrenaban a las nuevas brigadas y obtenían nuevos equipos, las fuerzas rusas dispusieron de meses para preparar una defensa en capas, atrincherándose y sembrando extensos campos de minas.

También contaban con la ventaja de un mayor fuego de artillería y un mayor número de tropas, dijo Oleksandr.

Los infantes de marina se mostraron agradecidos por los diversos vehículos blindados occidentales, que según ellos salvaron vidas y eran superiores a los anticuados tanques y vehículos blindados de la era soviética que habían estado utilizando.

Pero, sobre todo, los mandos se estaban preocupando de dar más formación a los nuevos reclutas y de asegurarse de que se mezclaban con marines más experimentados para las operaciones.

«No se puede estar completamente preparado para el combate por mucho que se entrene», dijo Shturval, de 52 años, que estaba supervisando el entrenamiento de un grupo de reclutas traídos para compensar las recientes pérdidas en la 35ª Brigada de Marines.

«En el primer combate, entran con nuestros veteranos, y después de dos o tres batallas ya son veteranos ellos mismos».

La planificación y el reconocimiento fueron la clave, dijo Prophet, de 22 años, comandante de una compañía de la 38ª brigada que acababa de dirigir un asalto con éxito, haciéndose con el control de tres líneas de árboles en una operación combinada en el frente sur.

Las fuerzas rusas estaban tan ocupadas luchando contra otras unidades ucranianas en un flanco que sus tropas pudieron hacerse con el territorio con pérdidas mínimas, dijo.

«Nuestros comandantes están adoptando un enfoque muy ponderado», dijo su subcomandante de brigada, un teniente coronel que utiliza el indicativo Cónsul.

«No se puede subestimar al enemigo.

«El enemigo es fuerte y astuto. Así que esta contraofensiva requiere una preparación constante».

Dijo que había sido un error pensar que la contraofensiva sería rápida y fácil, y añadió que cuando los mandos militares encontraran un punto débil por el que pudieran avanzar, lo harían.

«Poco a poco, encontraremos un lugar donde la costura se abrirá», dijo Cónsul.

«El agua corta la piedra, y nosotros haremos lo mismo, poco a poco. Al principio es un pequeño arroyo y luego se convierte en un río».

c.2023 The New York Times Company

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