¿Por qué la Reserva Federal aún no está lista para bajarlas?


Desde los operadores de Wall Street hasta los vendedores de automóviles y los compradores de viviendas, los estadounidenses están ansiosos por que la Reserva Federal empiece a bajar las tasas de interés y aligerar la pesada carga que soportan los prestatarios.

Se espera que la Reserva Federal lo haga este año, probablemente varias veces. La inflación, medida por su indicador preferido, aumentó en la segunda mitad de 2023 a un ritmo anual de alrededor del 2%, el nivel objetivo de la Fed. Sin embargo, esta semana, varios funcionarios del banco central subrayaron que no estaban listos para apretar el gatillo todavía.

¿Por qué, con la inflación casi conquistada y la tasa de interés oficial de la Reserva Federal en su nivel más alto en 22 años, no es ahora el momento de bajarla?

El riesgo de que los precios vuelvan a subir

La mayoría de los responsables de la política monetaria de la Reserva Federal se muestran optimistas en cuanto a que, aunque la economía y el mercado laboral sigan creciendo, las presiones inflacionistas continuarán enfriándose. Pero también advierten que la economía parece tan fuerte que existe un riesgo real de que los precios vuelvan a subir.

Y a algunos les preocupa que, si ahora bajan las tasas y la inflación vuelve a acelerarse, la Reserva Federal se vea obligada a dar marcha atrás y tenga que volver a subirlas.

«La historia cuenta muchas historias de falsas inflaciones», dijo Tom Barkin, presidente del Banco de la Reserva Federal de Richmond, en un discurso pronunciado el jueves.

La inflación parecía derrotada en 1986, señaló Barkin, cuando Paul Volcker era presidente de la Fed.

Jerome Powell, presidente de la FED. Foto: Bloomberg

«La Fed redujo las tasas, pero la inflación volvió a dispararse al año siguiente, lo que hizo que la Fed diera marcha atrás», dijo.

«Me encantaría evitar esa montaña rusa si podemos», dijo Barkin, uno de los 12 funcionarios de la Reserva Federal que votan sobre la política de tasas de interés este año.

Varios funcionarios han dicho que quieren más tiempo para ver si la inflación sigue remitiendo. Mientras tanto, señalan, la economía es lo suficientemente sólida como para prosperar sin recortes de tasas. El mes pasado, por ejemplo, los empresarios estadounidenses realizaron un gran número de contrataciones y la tasa de desempleo se mantuvo en el 3,7%.

«Serán glaciales y se tomarán su tiempo», afirma Steven Blitz, economista jefe para EE.UU. de GlobalData TS Lombard. «Están dispuestos a decir: ‘No lo sabemos, pero podemos permitirnos esperar, así que vamos a esperar'».

La solidez de la economía también suscitó dudas sobre la eficacia de los 11 aumentos de tasas de la Reserva Federal. Si el aumento de las tasas de interés apenas frena la economía, algunos funcionarios podrían llegar a la conclusión de que deberían mantenerse las tasas altas durante más tiempo o de que se necesitarían pocos recortes.

Loretta Mester, presidenta de la Reserva Federal de Cleveland, declaró a la prensa el martes: «No creo que haya una sensación de urgencia». «Creo que a fines de este año, si las cosas evolucionan según lo previsto, podríamos empezar a bajar las tasas».

Sin embargo, su cautela entraña riesgos. Ahora mismo, la economía parece encaminada hacia un «aterrizaje suave», en el que la inflación sería derrotada sin provocar una recesión o un desempleo elevado. Pero cuanto más tiempo se mantengan altos las tasas de interés, mayor será el riesgo de que muchas empresas y consumidores dejen de endeudarse y gastar, debilitando la economía y llevándola potencialmente a una recesión.

Las tasas elevadas también podrían agravar las dificultades de los bancos que cargan con préstamos inmobiliarios comerciales de mala calidad, que serían más difíciles de refinanciar a tasas más altas.

El elevado costo de los préstamos se ha convertido en un dolor de cabeza para el concesionario Chrysler-Jeep de David Kelleher, en las afueras de Filadelfia. Hace sólo dos años y medio, recuerda Kelleher, sus clientes podían obtener un préstamo para comprar automóviles por debajo del 3%. Ahora, tienen suerte si consiguen un 5,5%.

Los clientes que hace tres años pagaban 400 dólares al mes por el alquiler de un coche se encuentran ahora con que, con los precios de los vehículos mucho más altos y las tasas de interés al alza, sus pagos mensuales se acercan a los 650 dólares. La tendencia está empujando a muchos de sus clientes a comprar autos de segunda mano más baratos, o a no comprarlos.

«Necesitamos que el Gobierno se ocupe de las tasas de interés (…) y entienda que cumplió su objetivo de reducir la inflación», dijo Kelleher. «Si las tasas de interés pueden bajar, creo que empezaremos a vender más autos».

Es probable que Kelleher cumpla su deseo en mayo o junio, cuando la mayoría de los economistas esperan que la Reserva Federal empiece a reducir su tasa de referencia, que ahora está en torno al 5,4%. En diciembre, todos menos dos de los 19 responsables políticos que participan en los debates de política de la Fed dijeron que esperan que el banco central recorte las tasas este año. (Doce de esos 19 llegan a votar sobre las políticas de tasas cada año).

Precios bajo control, por ahora. Foto: Mario Tama/Getty Images/AFPPrecios bajo control, por ahora. Foto: Mario Tama/Getty Images/AFP

Sin embargo, el crecimiento económico se aceleró desde entonces. En los tres últimos meses del año pasado, la economía creció a una tasa anual inesperadamente fuerte del 3,3%. Las encuestas de fabricantes y proveedores de servicios, como minoristas, bancos y transportistas, también informaron de que la actividad empresarial aumentó el mes pasado.

En conjunto, los últimos informes sugieren que la economía puede no estar abocada a un aterrizaje suave, sino más bien a lo que algunos economistas llaman un «no aterrizaje». Con ello se refieren a un escenario en el que la economía seguiría siendo robusta y la inflación una amenaza constante, potencialmente atascada por encima del objetivo de la Reserva Federal. En este escenario, la Fed se sentiría obligada a mantener las tasas en niveles elevados durante un período prolongado.

Powell dijo la semana pasada que, aunque la Reserva Federal quiere ver un «crecimiento fuerte» continuado, una economía fuerte amenaza con hacer subir la inflación.

«Creo que existe el riesgo de que la inflación se acelere», dijo Powell. «Creo que el mayor riesgo es que se estabilice en un nivel significativamente superior al 2%. Por eso mantenemos abiertas nuestras opciones y no nos precipitamos».

Otros funcionarios insistieron esta semana en que la Reserva Federal está tratando de equilibrar el riesgo de recortar las tasas demasiado pronto -lo que podría provocar un nuevo repunte de la inflación- y de mantenerlas demasiado altas durante demasiado tiempo, lo que podría desencadenar una recesión.

«En algún momento, el continuo enfriamiento de la inflación y de los mercados laborales puede hacer apropiado reducir las tasas”, dijo el miércoles Andrea Kugler, recién nombrada gobernadora de la Fed, en su primer discurso público. «Por otro lado, si el progreso en la desinflación se estanca, puede ser apropiado mantener el rango objetivo estable en su nivel actual durante más tiempo».

Algunos analistas señalaron indicios de que la economía se está volviendo más productiva, o eficiente, lo que le permite crecer más rápido sin aumentar necesariamente la inflación. Sin embargo, los datos de productividad son muy difíciles de medir, y cualquier mejora significativa no será evidente hasta dentro de unos años.

Aun así, «quizá la economía pueda soportar tasas de interés más altas de lo que pensábamos en 2019, antes de la pandemia», afirma Eric Swanson, economista de la Universidad de California en Irvine.

Si es así, eso podría no sólo retrasar los recortes de tasas de la Fed, sino dar lugar a un menor número de ellas. Los funcionarios de la Fed siguen diciendo que planean recortar las tasas quizá tres veces este año, por debajo de las cinco o seis que prevén algunos analistas de mercado.



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